¬ŅQu√© son las plantas de energ√≠a solar?

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En el desierto de Mojave hay una granja solar que se supon√≠a que iba a suministrar energ√≠a a 15.000 hogares el a√Īo pasado.

¬ŅQu√© es lo que ha fallado?

Las centrales solares son un proyecto de enorme ambici√≥n, pero tambi√©n de enorme riesgo. Se construyen para generar energ√≠a a partir del sol y almacenarla en bater√≠as gigantes o botes de sal fundida que pueden durar hasta 25 a√Īos.

La granja es bastante grande, por lo que utiliza mucho acero y hormigón para sostener los paneles, además de miles de espejos para enfocar los rayos del sol en las calderas.

Pero la tecnología nunca se había probado del todo.

Las plantas que se completaron hace unos a√Īos no parecen haber funcionado como estaba previsto.

¬ęConocemos varios proyectos solares que no funcionaron como estaba previsto y hay uno que no ha funcionado como estaba previsto en los √ļltimos 18 meses¬Ľ, afirma Simon Waters, director ejecutivo de Solarcentury, empresa brit√°nica de desarrollo de energ√≠as renovables.

¬ęEl parque solar del desierto de Mojave es el √ļltimo y es el mayor problema, por la sencilla raz√≥n de que se supon√≠a que iba a ser la soluci√≥n a todos nuestros problemas de independencia energ√©tica en Estados Unidos¬Ľ.

El primer gran problema fue el precio de los paneles solares.

¬ęEstos paneles solares del desierto de Mojave cuestan 2,8 d√≥lares (2,1 libras) por vatio¬Ľ, explic√≥ Ken Caldeira, climat√≥logo del Instituto Carnegie de Ciencias de California.

Eso es la mitad del precio de los paneles del desierto del Sahara y la mitad del precio de los paneles de Alemania o China¬Ľ.

Y dice que un segundo problema era que la granja tenía que estar fuera del alcance del almacén de residuos nucleares de Yucca Mountain del gobierno.

¬ęTen√≠an que ponerlos en el desierto de Mojave y no pod√≠an transportar los residuos hasta all√≠ y almacenarlos porque la red el√©ctrica del lugar no lo soportar√≠a¬Ľ, explica.

¬ęAs√≠ que todo el proyecto corr√≠a el riesgo de quedarse sin red el√©ctrica¬Ľ.

Esta combinación de factores hacía inviable el proyecto. Y el Departamento de Energía estadounidense acaba de decidir cerrarlo y volver a empezar, una decisión que dejará a sus promotores con un enorme agujero en sus presupuestos.

Un tercer problema fueron las baterías que debían almacenar la energía.

Las bater√≠as que est√°n en las plantas no duraron los 24 a√Īos de vida √ļtil que los promotores hab√≠an prometido. Y adem√°s tuvieron que ser importadas.

Pero Caldeira cree que a√ļn hay esperanza para la energ√≠a solar. ¬ęNo estamos ni mucho menos cerca del final de la energ√≠a solar como tecnolog√≠a, y es una tecnolog√≠a importante¬ę, dijo.

Es la mejor manera de eliminar el carbono de la atm√≥sfera, dijo. ¬ęPero el hecho de que no haya funcionado en California, creo, demuestra que hay problemas que resolver antes de que est√© lista para ser la respuesta a todos nuestros problemas energ√©ticos¬Ľ.

Las plantas de energía solar no sólo son caras de construir. Su funcionamiento es caro.

La electricidad que generan s√≥lo es barata por la noche, por lo que las empresas de servicios p√ļblicos deben pagar m√°s para conectarlas a la red durante el d√≠a.

Y los costes de construcción y mantenimiento de una planta son más altos que los de una central eléctrica convencional.

La energía solar es una de las formas más baratas de energía renovable, pero no siempre es la más barata.

Se puede hacer mucho con la energía eólica, pero es variable y sólo produce energía cuando sopla el viento.

Y en lugares como Japón y Alemania, el precio de la energía solar es el más bajo.

¬ęEn Jap√≥n, la electricidad procedente de paneles solares es la forma de energ√≠a nueva m√°s barata del mundo¬Ľ, afirma Peter Asmus, cient√≠fico del Instituto Max Planck de Investigaci√≥n del Sistema Solar, en Alemania.

¬ęEl precio de la electricidad procedente de paneles solares en Jap√≥n es hasta 1,5 veces m√°s barato que el coste de la electricidad procedente de combustibles f√≥siles.

¬ęPero en los √ļltimos a√Īos, el precio de la electricidad procedente de paneles solares en Jap√≥n ha descendido hasta situarse por debajo del coste de la electricidad procedente de combustibles f√≥siles¬Ľ.

Si esto contin√ļa, los costes de la energ√≠a solar seguir√°n bajando.

Y eso podría tener un profundo impacto en la política energética del Reino Unido.

En la actualidad, el gobierno planea construir muchas centrales nucleares, y la construcción de éstas es muy barata.

Pero la industria nuclear se ha visto sacudida por problemas de seguridad tras el desastre de Fukushima en Japón.

Y con el plan del gobierno de construir parques eólicos marinos a gran escala y cables eléctricos a través del mar, Asmus cree que es sólo cuestión de tiempo que la energía solar supere a la nuclear.

¬ęEn los pr√≥ximos 10 a√Īos llegar√° un momento en que la energ√≠a nuclear deje de ser tan barata como ahora¬Ľ, afirma.

¬ęY eso tendr√° que ocurrir antes de que las renovables puedan ser competitivas¬Ľ.